Treinta y cinco años de la PC: vivita y coleando

La PC no hace caso a los presagios de muerte; hoy está en plena transformación
La primera computadora que tuvimos en casa fue una Adam. Era un modelo que había sido lanzado en 1983 pero que mis padres compraron a mediados de la década de 1990. Poco recuerdo de ella más que el monitor era de un verde chirriante y los juegos venían en casetes. Esa máquina tenía 64 KB de memoria RAM; esto es 65.636 veces menos que una Macbook Pro.

Mucho ha cambiado desde la IBM 5150. Ese modelo lanzado el 12 de agosto de 1981 por el precio de US$ 3.000 –equivalentes a más de US$ 7.000 actuales pero mucho menos de los millones que costaban las computadoras de IBM dos décadas antes– inició la llamada "era PC".

Lo que siguió podría pertenecer al darwinismo. La PC evolucionó de armatostes de 10 kilos a refinados dispositivos y se adaptó a las necesidades de los usuarios: del escritorio pasó a ser portátil y luego se transformó en 2 en 1. Muchas veces se ha anunciado su muerte y, aunque se acepta que ya no es el dispositivo informático principal para muchos usuarios, nadie ha firmado aún su partida de defunción.

No obstante, las ventas mundiales de PC (escritorio y portátiles) han caído de 343 millones en 2012 a 232 millones de unidades este año, según datos de la consultora Gartner. Habría incidido la incertidumbre política y económica de dos grandes mercados (Brasil y Rusia) y que Windows 10 se actualizó de forma gratuita, no dando ninguna razón para comprar un nuevo equipo.

"¿Por qué comprar una PC?", espetó el CEO de Apple, Tim Cook, en 2015, comparándola con los productos móviles de su empresa.

Intel es optimista. Según un estudio desarrollado en la región en el primer trimestre de 2016, al 55,5% de los encuestados les gustaría comprar una PC en los próximos seis meses. ¿Por qué? Leandro Cino, country manager de Intel para Uruguay, dijo a Cromo que hoy la PC "está mejor que nunca": hay modelos con pantallas táctiles y con bases y pantallas inalámbricas, con proyectores, con lápiz óptico y autenticación biométrica integradas, entre otros agregados.

Además, las PC con la sexta generación de procesadores tienen aproximadamente la mitad de espesor y de peso, son 2,5 veces más rápidas y tienen una batería con tres veces más vida útil que los sistemas antiguos de escritorio. "Vivimos en un mundo de múltiples dispositivos y la gente tiene diversas opciones. La PC seguirá siendo una de las mejores. Hay demasiadas cosas que hacemos todos los días de forma más fácil y mejor cuando usamos una PC, como escribir un documento, crear películas o divertirnos con un juego de realidad virtual", señaló Cino.

Evolución y adaptación

El concepto de computadora personal no era nuevo. Para 1981 ya existían la Commodore PET, la familia Atari de 8 bits, la Apple II, entre otras, pero ninguna había conquistado los hogares. El modelo anterior de IBM, el 5100, costaba US$ 20 mil. Según cuenta la historia oficial de IBM, se le encargó a un equipo desarrollar "una máquina que la gente deseara tener". Parte del éxito se debió a que la marca permitió a otros fabricantes desarrollar y vender componentes, periféricos y aplicaciones compatibles con el IBM PC sin necesidad de pagar licencias. Las estimaciones para cinco años se superaron en un mes; en tres años, se vendieron más de 250 mil unidades, pero los clones –a precios más bajos– terminaron ganando el mercado.

"Andy Grove (exCEO de Intel) llamaba a la PC 'el definitivo dispositivo darwiniano' por su tendencia a adaptarse, evolucionar y cambiar", apuntó Cino.

Así lo ha hecho desde entonces. En 1984, Steve Jobs lanzó la Apple Macintosh. En 1987, IBM presentó las placas de video color VGA. En 1989, Compaq presentó su primera notebook, la LTE. En 1991 salió a la venta la primera plaqueta de sonido estéreo para PC. En 1992, Microsoft lanzó la versión 3.1 de Windows. En 1993, Intel lanzó el micro Pentium con registros de 32 bits. Luego se hicieron cada vez más pequeñas y cada vez más potentes.

Un ejemplo, el microprocesador Intel 4004, el primero en estar disponible comercialmente, funcionaba a 740 kilohertz; 35 años después, los chips llegan a más de 4 GHz. Si la velocidad de los autos hubiese aumentado al mismo ritmo desde 1971, el viaje de San Francisco a Nueva York (más de 4.600 kilómetros) solo insumiría un segundo.

Hoy, los híbridos tableta-laptop, cuyo fuerte es que combinan la movilidad y la pantalla táctil de las tabletas y las capacidades de una PC, están en camino de convertirse en la categoría informática con más rápido crecimiento. A la Surface Pro 3 de Microsoft y a la Yoga 3 de Lenovo se suman ahora otros competidores. "Líderes del sector, como Samsung y Huawei, están por primera vez ofreciendo a sus clientes 2 en 1", comentó el ejecutivo de Intel.

Expectativa de vida

Entonces, ¿cuál es la expectativa de vida? Los fabricantes creen que es inevitable su transformación en algo más parecido a un smartphone. Ya se ven los primeros pasos hacia ese destino: la tienda de aplicaciones en Windows 10 o el almacenamiento en la nube propuesto por las Chromebook. "Son una de las herramientas más emocionantes y útiles que los seres humanos han inventado, es el momento para otra metamorfosis", dijo Cino. Las PC, por ahora, no se van a ningún lado.

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