Titán en 3D

La sonda Cassini hará un vuelo de reconocimiento sobre la mayor luna de Saturno este miércoles. Las fotos que capte se combinarán con las de un vuelo anterior para generar imágenes tridimensionales de sus lagos
De las 53 lunas que orbitan Saturno, Titán es la de mayor tamaño y la más similar a la Tierra. Una atmósfera gruesa y activa convierte a este satélite natural en "una versión congelada" del planeta azul varios millones de años atrás, antes de que la vida dotara de oxígeno a la atmósfera. Así lo explica la web de la misión Cassini de la NASA, una sonda que desde 2004 explora el sexto planeta del Sistema Solar, sus anillos y sus lunas.

Ahora, los científicos podrán acercarse aún más a Titán para investigar sus lagos de metano y etano líquido, su forma moldeada por la erosión del viento y la lluvia que generan esos elementos químicos, y los relieves de la superficie. Esta información podrá recavarse gracias a un nuevo vuelo de reconocimiento, llamado T-92, que hará la sonda Cassini este miércoles.

Cassini se encontrará a una distancia lo suficientemente corta como para tomar potentes fotos, que luego se combinarán con las obtenidas en el vuelo anterior para generar imágenes tridimensionales de los lagos de Titán, lo que permitirá a los investigadores ahondar en la forma y dinámica de esta luna.
Cada vuelo agrega nueva información a  nuestra base de datos", se explica en la web de Cassini

"Cada vuelo agrega nueva información a  nuestra base de datos", se explica en la web de Cassini, que agrega que el vuelo del miércoles será uno de los más significativos realizados hasta ahora por el instrumento radar. De hecho, el calendario de eventos espaciales de la NASA usa la restringida categoría "caliente" para señalar esta actividad.

A partir del subsistema de escaneo científico (ISS, por su sigla en inglés) y el espectómetro de mapeo infrarrojo (VIMS), los astrónomos podrán obtener un mosaico de las latitudes del hemisferio norte de Titán, que está próximo al verano. También será posible observar el polo norte y monitorear la evolución de los sistemas de nubes.

En mayo, la misión Cassini-Huygens de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y al Agencia Espacial Italiana (ASI) presentó el primer mapa tipográfico de Titán, en el que se analizaron los datos enviados por la sonda Cassini a partir de un proceso matemático para reconstruir la superficie de esta luna, que mide 2.574 kilómetros de diámetro (el de la Tierra es de 12.742).

Solo el comienzo


En enero de 2005, la sonda europea Huygens, trasladada por el Cassini a la órbita de Saturno, se convirtió en el primer artefacto construido por el ser humano en posarse sobre un cuerpo del sistema solar exterior al aterrizar con paracaídas en Titán.

Huygens pudo medir la composición de la atmósfera y la velocidad del viento durante el descenso, además de capturar en imágenes una superficie erosionada por líquido fluyendo. A medida que la misión Cassini avance, la nave será capaz de monitorear la atmósfera y superficie de Titán en busca de señales de cambios estacionales, y sus cámaras y radar podrán atravesar la niebla anaranjada que la rodea para generar más cantidad de mapas. Incluso será posible reunir más evidencia que confirme que bajo el suelo de Saturno yace un océano de agua, como se sospecha hasta el momento.

"La exploración de este lugar increíble recién esta comenzando", aclaran los responsables de la misión. Y agregan: "Glacial y extraño, aun así notoriamente similar a nuestro planeta, Titán es un nuevo mundo, revelado ante nuestros ojos por las naves Cassini y Huygens".

 


Las otras lunas de Saturno


 

Hasta el momento, se han nombrado 53 lunas que orbitan Saturno. Titán es el más grande entre las docenas de estos satélites naturales, que varían de forma drástica en tamaño, forma, edad y origen, dice la web de Cassini. En algunas de ellas incluso se ha detectado actividad tectónica, como en Dione y Titán. Existe evidencia de que este último podría tener actividad volcánica, aunque en lugar de lava arrojaría agua. Todas ellas llevan nombres de la mitología griega y romana, al igual que las lunas de Plutón. Estudiar las lunas de Saturno es otra forma de conocer la historia del de esta planeta y la del Sistema Solar en general.


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