¿Qué efectos tiene un viaje al espacio en las personas?

El gemelo que viajó al espacio presentó cambios en el ADN, a diferencia de su hermano en la Tierra

Entre 2015 y 2016, el astronauta Scott Kelly pasó 340 días en gravedad cero a bordo de la Estación Espacial Internacional. Mientras tanto, su gemelo permaneció dentro de los límites gravitatorios de la Tierra. Mark solo pasó 54 días en el espacio entre 2001 y 2011.

Para entender lo que hace un año en el espacio al cuerpo, los investigadores de la NASA comenzaron a estudiar a los gemelos mientras Scott estaba en el espacio. Los gemelos idénticos nacen con esencialmente los mismos genes, por lo que los investigadores pueden utilizarlos para entender cómo el ambiente interactúa y cambia nuestro ADN.

Luego de analizar los datos, los investigadores descubrieron que las longitudes de los telómeros de Scott (los extremos de los cromosomas) crecieron ligeramente mientras estaba en el espacio, pero volvieron a niveles normales poco después de su regreso. Los telómeros de Mark, sin embargo, se hicieron más cortos.

También hubo algunos cambios en el ADN de ambos gemelos. El número de grupos metilos del ADN (moléculas compuestas por un átomo de carbono y tres átomos de hidrógeno) disminuyó para Scott mientras estaba en el espacio y aumentó para Mark mientras permanecía en la Tierra.

Es normal que los niveles de metilación del ADN vuelvan a la normalidad una vez que los astronautas regresen a la Tierra, ya que pasan por cambios rápidos en la dieta y el sueño. Pero los científicos todavía no entienden por qué las longitudes de telómeros de los gemelos cambiaron y qué efecto tendrá esto en su salud.

El siguiente paso para los investigadores de la NASA será averiguar qué cambios pueden atribuirse a los vuelos espaciales y cuáles son las consecuencias normales del envejecimiento. Además, para asegurarse de que estos hallazgos pueden aplicarse a la población en general, se deberá llevar a cabo el mismo estudio en un grupo grande y diverso de personas.