Primeras imágenes del vuelo rasante de Cassini

La sonda pasó a solo 3 mil kilómetros de Saturno; son las fotos más cercanas que se tomaron del planeta hasta ahora

La NASA divulgó las imágenes más cercanas que se hayan tomado nunca de Saturno, obtenidas durante el paso de la nave Cassini entre el planeta y sus anillos.

Las imágenes no procesadas muestran rasgos en la atmósfera de Saturno con un detalle sin precedentes, gracias a que la sonda pasó a tan solo unos 3 mil kilómetros de distancia de las capas de nubes más altas del planeta.

Una de las imágenes difundidas por la agencia espacial muestra a un huracán, con un ojo en su centro perfectamente definido, rodeado de un torbellino de gas en el que aparecen manchas brillantes. Las otras muestran las zonas oscuras y claras de la atmósfera.

Cassini es una misión de 20 años que se ha desarrollado conjuntamente entre la agencia espacial estadounidense, la agencia espacial europea y la agencia espacial italiana.

La sonda de 6,7 metros de largo fue lanzada en 1997 y comenzó a orbitar Saturno, el sexto planeta desde el Sol, en 2004. Ya se está quedando sin combustible y hará una última exploración suicida en la superficie de Saturno el 15 de setiembre.

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La decisión de acabar con esta misión fue tomada en 2010 con la intención de evitar la contaminación de satélites como Encelado, que en el futuro podrían ser sujeto de exploración en busca de señales de vida.

Los anillos que rodean Saturno, un gigante de gas, tienen miles de kilómetros de ancho, pero s0lo de nueve a 90 metros de profundidad.

Las últimas inmersiones de Cassini buscan ofrecer una mirada inédita sobre estos anillos y revelar más información sobre su masa y su edad.

"En la más grandiosa tradición de la exploración, la sonda Cassini de la NASA ha vuelto a abrir una senda, mostrándonos nuevas maravillas y demostrando dónde nuestra curiosidad puede llevarnos si nos atrevemos", dijo en un comunicado Jim Green, director de la División de Ciencias Planetarias en la sede de la NASA en Washington.