New Horizons revela el lado nunca visto de Plutón

La sonda espacial alcanzó su mayor aproximación al planeta enano este martes. Vea la transmisión en directo

Luego de un viaje de 5.000 millones de kilómetros y a una velocidad de más de 49.300 km/h, New Horizons pasó a 12.430 km de Plutón, lo que permitirá a los científicos ver por primera vez de cerca la superficie del planeta enano.

¿La nave sobrevivió al encuentro de alta velocidad?

Según el principal investigador de la misión, Alan Stern, hay una posibilidad en 10.000 que la sonda sea destruida si colisiona con alguno de los numerosos residuos que orbitan el Sistema Solar junto a Plutón, un astro que durante mucho tiempo fue considerado un planeta en toda regla hasta que en 2006 cayó de categoría.

Pero la primera sonda que vio de cerca un cuerpo celeste inexplorado desde las misiones Voyager de los años '70 estuvo muy ocupada tomando fotos y recogiendo datos, así que llamó a casa más tarde.

New Horizons envió su primera señal a la Tierra a las 20.20 GMT. Y este mensaje demoró cerca de cinco horas en llegar a los científicos.

Esto quiere decir que la Nasa no podrá anunciar, hasta 13 horas después del sobrevuelo -a la 01.02 GMT del miércoles- si la nave sobrevivió o no al encuentro de alta velocidad. La mayor aproximación fue a las 11.49 GMT.

"La nave está a más de 75.000 kilómetros de Pluton, realizando tomas a un kilómetro y medio por pixel (de resolución)", tuiteó el equipo de New Horizons de la NASA en la mañana del martes.

Stern había señalado la víspera que los expertos investigaron las posibilidades de que haya desechos en torno a Plutón y no hallaron grandes motivos de preocupación.

De todos modos, los vuelos espaciales son un negocio peligroso: Stern se refirió al Cinturón de Kuiper -el amplio anillo de escombros que rodea el Sistema Solar y donde reside Plutón-, como "más o menos una galería de tiro, donde hay muchos pequeños cometas primordiales y otros objetos más pequeños que Plutón".

Nunca antes una nave se había aventurado hasta el Cinturón de Kuiper y New Horizons lleva viajando hasta allí más de nueve años, en un recorrido unos 5.000 millones de kilómetros.

"Estamos volando hacia lo desconocido", dijo Stern a periodistas.


plutón medidas

Nuevos descubrimientos

Lo que se sabe hasta ahora de Plutón probablemente cabría en un par de páginas, dijo Stern. En cambio, los datos que enviará New Horizons -si todo sale bien- permitirán escribir libros de texto enteros sobre este misterioso cuerpo celestial.

Por ahora, la pionera misión de la Nasa confirmó la existencia de una capa de hielo polar en Plutón y halló nitrógeno escapando de su atmósfera.

Stern también dijo que el planeta enano, con un radio de 1.185 km, es un poco mayor de lo que se pensaba. Y se esperan muchos más detalles en los próximos días.

"En 24 horas, la calidad de la resolución de nuestra imágenes pasará de 15 Km por píxel, a menos de 100 metros por píxel", dijo Cathy Olkin, científica adjunta del proyecto. "Veremos cuán altas son las montañas y cuán bajos son los valles".

Luego los científicos verán el amanecer y el atardecer en la parte trasera -inexplorada- de Plutón; crearán una imagen completa del astro y sus cinco satélites; y harán un estudio del polvo del Sistema Solar exterior y de la atmósfera en torno a Plutón y su luna mayor, Caronte.

Según John Grunsfeld, administrador asociado de la misión científica de la Nasa, conocer detalles de Plutón ha capturado la atención del público porque revela novedades sobre el origen de la Tierra y genera preguntas mayores, como por ejemplo si es posible la vida extraterrestre.

"El sistema de Plutón es un fósil de los comienzos de nuestro Sistema Solar", dijo Grunsfeld. "Ahora sabremos de dónde venimos (...) Esto abre un nuevo reino en la exploración".


Fuente: AFP

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