Las galaxias oscuras salen a la luz

Se trata de una etapa temprana de la formación de una galaxia, que hasta el momento conformaba solo una predicción teórica
No contienen estrellas, por lo tanto no brillan y  son difíciles de detectar. Sin embargo, una nueva técnica ayudó a revelar la existencia de una galaxia oscura, que hasta el momento, permanecía en la penumbra científica.

Según informó la semana pasada el sitio del Observatorio Europeo del Sur (Europe Southern Observatory, ESO), un grupo internacional de astrónomos iluminó con la luz de un cáusar este objeto y pudo, por fin, verlo brillar.

Utilizando el Very Large Telescope (VLT), pudieron confirmar entonces la predicción teórica de la existencia de este tipo de galaxias, que pertenecen a una etapa temprana de la formación de una galaxia con estrellas, mucho más grandes en tamaño.

La llamaron VIRGOHI 21 y es en esencia, una galaxia rica en gas, que carece del potencial suficiente para formar estrellas. Se cree que las de este tipo son el pilar de las galaxias brillantes y cargadas de estrellas que se conocen actualmente y que han alimentado a otras de mayor tamaño con gran parte del gas que contienen.

El delator


Al no emitir mucha luz, suponen una dificultad a la hora de observarlas. Pero este nuevo estudio es el primero que logra verlas de manera directa, gracias a un delator: el cáusar.

Según se explica en el sitio de ESO, los cuásares son galaxias distantes muy brillantes que se cree contienen un agujero negro supermasivo en su centro, el cual los alimenta. Su brillo los convierte en “potentes faros” que pueden ayudar a iluminar las áreas circundantes; así, dan a conocer “la era en la que las primeras estrellas y galaxias se formaban a partir del gas primordial”.
La solución al problema de detectar una galaxia oscura era, simplemente, arrojar un poco de luz sobre ella"

“La solución al problema de detectar una galaxia oscura era, simplemente, arrojar un poco de luz sobre ella”, explicó Simon Lilly, uno de los autores del artículo que anuncia el hallazgo.

“La luz del cuásar hace que la galaxia oscura se encienda en un proceso similar al que se da cuando la ropa blanca se ilumina con luz ultravioleta en una discoteca”, agregó.

Potencial


Del centenar de objetos gaseosos que el equipo logró detectar, solo unos 12 serán objeto de estudio. Estos se encuentran a unos pocos millones de años luz del cáusar que reveló su presencia.

Por otro lado, a partir del descubrimiento los astrónomos determinaron algunas de las propiedades de las galaxias oscuras, como la masa del gas que contienen: estiman que esta es alrededor de mil millones de veces la masa del Sol, “algo típico de las galaxias de baja masa ricas en gas del universo temprano”.
Hemos dado un paso crucial para revelar y comprender tanto las oscuras fases iniciales de la formación estelar, como el proceso por el cual adquieren su gas

“Nuestras observaciones con el VLT nos han proporcionado una evidencia de la existencia de nubes oscuras compactas y aisladas. Con este estudio, hemos dado un paso crucial para revelar y comprender tanto las oscuras fases iniciales de la formación estelar, como el proceso por el cual adquieren su gas”, concluye Sebastiano Cantalupo, autor principal del artículo.

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