La otra enseñanza del Curiosity

El vehículo explorador de la NASA enseña a la industria petrolera cómo explorar con robots, de manera de limitar las arriesgadas tareas que hoy realizan humanos
El vehículo explorador de Marte de la NASA tiene algo para enseñar a la industria petrolera.

Cruzar el planeta rojo transmitiendo datos a través del espacio tiene mucho en común con explorar los rincones más profundos de la tierra en busca de petróleo crudo y gas natural.

Robotic Drilling Systems AS, una empresa noruega que desarrolla una plataforma de perforación capaz de pensar por sí misma, firmó un convenio de información compartida con la NASA para descubrir qué podría aprender del vehículo explorador Curiosity.

Un nuevo futuro


El trabajo de la empresa forma parte de una visión futurista más amplia para la industria energética. Los ingenieros prevén que algún día plataformas totalmente automatizadas se pondrán en funcionamiento en un yacimiento utilizando coordenadas satelitales, erigirán por sí solas refuerzos de acero de 14 pisos de alto, perforarán un pozo, y luego levantarán campamento para pasar al siguiente yacimiento.
Estamos viendo surgir una nueva vía en la industria”, dice Eric van Oort, quien encabeza un nuevo programa de ingeniería de posgrado centrado en la perforación automatizada en la Universidad de Texas

“Estamos viendo surgir una nueva vía en la industria”, dice Eric van Oort, ex ejecutivo de Royal Dutch Shell Plc que está encabezando un nuevo programa de ingeniería de posgrado centrado en la perforación automatizada en la Universidad de Texas, Austin. “Esto florecerá”, agregó.

Apache, National Oilwell Varco y Statoil ASA son algunas de las empresas que trabajan en una tecnología que sacará a los humanos de las partes más repetitivas, peligrosas y que más tiempo consumen en el trabajo de los yacimientos petroleros.

“Suena futurista”, dice Kenneth Sondervik, vicepresidente de ventas y marketing de Robotic Drilling Systems. Él lo compara con otras áreas que han pasado a ser sumamente automatizadas, como la fabricación de autos y los sistemas de misiles de crucero.

Difíciles de promover


Hasta hace poco, los robots fueron difíciles de promover en una industria que durante largo tiempo dependió de la ingeniosidad humana, dice Mark Reese, presidente de soluciones relativas a plataformas en National Oilwell Varco.

“Antes, todo se reducía a: ‘Necesitamos más y más gente y experiencia y esa es la única forma de llevar a cabo la tarea’", dijo Reese.

El desastre de BP en 2010 en el Golfo de México contribuyó a cambiar las actitudes, dice Clay Williams, director financiero de National Oilwell Varco. Once hombres murieron cuando la plataforma Deepwater Horizon se incendió y se hundió. Statoil ha proyectado que la automatización podría reducir a la mitad el número de trabajadores necesarios en una plataforma costera y ayudar a cubrir los puestos un 25 por ciento más rápido, dice Steinar Strom, ex responsable de una unidad de investigación y desarrollo sobre automatización en la empresa noruega.

Robotic Drilling Systems está diseñando una serie de robots para asumir las tareas repetitivas que en la actualidad llevan a cabo los auxiliares de plataforma, los supervisores y los manejadores de tuberías. Su robot auxiliar de plataforma de color azul y unos 3 metros de alto, tiene un brazo articulado que puede extenderse aproximadamente tres metros con alrededor de 15 manos intercambiables de diferentes tamaños. El robot permanece sujetado en un lugar para ofrecer un mejor apalancamiento al levantar brocas que pesan más de una tonelada y maniobrarlas hasta colocarlas en su lugar.

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