El final de una aventura de más de 10 años

Todo acerca de la sonda Rosetta, la cazadora de comentas, y el robot Philae, que por primera vez en la historia de la humanidad aterrizará sobre un asteroide este miércoles


La aventura de Rosetta, la audaz sonda europea cazadora de cometas, llegará este miércoles a su episodio más dramático: la separación de su pasajero Philae, que se posará en la superficie del cometa Churyumov-Guerasimenko, "Churi", para los íntimos.

La Agencia Espacial Europea (ESA) organizó una campaña para contar las aventuras de esta sonda, que tiene hasta su propia cuenta de Twitter con casi 92.000 seguidores. Se trata de una serie de animaciones, relatadas en inglés en las que se explica el proyecto a través de una simpática pareja de personajes (Rosetta y Philae, el robot que la acompaña).

La misión de Rosetta tiene el objetivo de estudiar, tanto a distancia como en el terreno, los gases, el polvo, la estructura del núcleo y los materiales orgánicos de este cometa. Esta es la historia:

El lugar


La historia sucede a 500 millones de km de la Tierra, y a 457 millones de km del Sol.

La intriga


Rosetta es una misión integrada por dos elementos, la sonda, cuya misión consiste en dar vueltas alrededor del núcleo del cometa y acompañarlo al menos hasta fines de 2015 y su pasajero, el módulo de aterrizaje Philae, que se posará el miércoles sobre el cuerpo del cometa, una operación sin precedentes en la historia de la conquista espacial.

Rosetta lleva el nombre de la piedra que permitió al arqueólogo Champollion descifrar los jeroglíficos egipcios a principios del siglo XIX. Philae lleva el nombre de una isla en el Nilo donde se halló el obelisco sobre el que figuraba una inscripción que permitió descifrar la piedra de Rosetta.

Los personajes


Rosetta mide 32 metros, de una a otra punta de sus inmensos paneles solares (14 metros de longitud cada uno). Transporta a bordo 11 instrumentos científicos (cámaras, espectrómetros, analizadores de polvo y de partículas) que le permitirán estudiar el núcleo del cometa así como el polvo y los gases eyectados (la coma o "cabellera") bajo el efecto del Sol.

Philae es un robot-laboratorio del tamaño de un refrigerador que pesa unos cien kilos. Está equipado con una decena de instrumentos científicos, incluyendo una perforadora capaz de recabar muestras del suelo del cometa y distribuirlos luego a los demás instrumentos para su análisis. Está además dotado de un tren de aterrizaje compuesto de tres patas articuladas con tornillos y arpones, así como un sistema de emisión de gas que lo apoyará contra el suelo y permitirá amarrarlo con firmeza.

67P/Churyumov-Guerasimenko lleva el nombre de dos astrónomos ucranianos que lo descubrieron en 1969. 67P significa que se trata del 67º cometa periódico (es decir que gravita en torno al Sol en menos de 200 años) en ser descubierto. Churyumov-Guerasimenko fue revelando poco a poco su rostro: una graciosa forma de pato, una superficie accidentada y un olor que apesta.

Episodios recientes


La misión Rosetta fue aprobada por la ESA en noviembre de 1993. La sonda fue lanzada al espacio el 2 de marzo de 2004. Para acelerar su viaje hacia el cometa, recurrió a los campos de gravedad de la Tierra y de Marte. De esa forma recorrió cuatro órbitas en torno al Sol y se aproximó tres veces a la Tierra y una vez a Marte, que la propulsaron como una honda.

Luego fue puesta un coma artificial durante dos años y medio: la radiación solar era insuficiente como para alimentar en energía a todos sus equipos. Durante su recorrido de más de 6.000 millones de kilómetros, sobrevoló dos asteroides, Steins y Lutetia. Tras su cita con el cometa Churyumov-Guerasimenko, se convirtió en la primera misión de la historia en ponerse en órbita en torno al núcleo de un cometa.

La separación


Si todos los indicadores dan luz verde, Rosetta se separará de Philae a las 08:35 GMT del miércoles es decir, las 06:35 de Uruguay, a una distancia de unos 22,5 kilómetros del centro del cometa. La confirmación de la separación llegará a la Tierra unos 28 minutos más tarde. El aterrizaje está previsto 7 horas más tarde.

Los próximos episodios


Cualquiera sea el epílogo del episodio Philae, Rosetta seguirá escoltando al cometa durante la mayor cantidad de tiempo posible. El cometa alcanzará el punto más cercano al Sol el 13 de agosto de 2015.

La producción


El proyecto de la Agencia Espacial Europea (ESA), tuvo un costo de 1.600 millones de euros, es decir el precio de tres aviones Airbus 380. La misión Rosetta movilizó a unas 2.000 personas desde hace 20 años.

 



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