El cometa Lovejoy y su cóctel cósmico

Científicos encontraron moléculas de alcohól etílico y azúcar en su estela

Por primera vez, los científicos han detectado alcohol etílico (el tipo con el que se hacen las bebidas alcohólicas) en las emisiones de un cometa. El cometa Lovejoy (amor y alegría en inglés), aparentemente, está bien nombrado: la bola de hielo y polvo libera el equivalente a 500 botellas de vino por segundo durante su pico de actividad, además de emitir un tipo de azúcar.

Este cóctel cósmico fue descripto este viernes en Science Advances. Como todos los cometas, Lovejoy es considerado como una de las muestras más antiguas de nuestro Sistema Solar. Las bolas congeladas de polvo sirven como refrigeradores espaciales. Y cuando orbitan cerca del Sol, liberan gases que contienen esas moléculas que estuvieron atrapadas por un largo tiempo. Los científicos pueden estudiar esos gases para entender los ingredientes que formaron los primeros cuerpos de nuestro Sistema Solar.

Los nuevos datos de Lovejoy se extrajeron de observaciones realizadas en enero de 2015, cuando la proximidad del cometa con el sol liberó 20 toneladas de agua por segundo. Agua dulce con alcohol.

Los científicos se emocionaron al encontrar estas y otras moléculas más complejas en las emisiones del cometa. Algunos creen que los cometas ayudaron a traer estas moléculas complejas a la Tierra, esencialmente sembrándola de vida.

"El resultado definitivamente promueve la idea de que los cometas almacenan una química compleja", dijo la coautora del estudio Stefanie Milam del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en un comunicado. "Durante el Bombardeo Pesado Tardío, hace cerca de 3,8 mil millones de años, cuando muchos cometas y asteroides estaban golpeando la Tierra y recién se estaban formando nuestros primeros océanos, la vida no tenía que comenzar con moléculas simples como agua, monóxido de carbono y nitrógeno. En vez, la vida tenía algo más sofisticado a nivel molecular. Estamos encontrando moléculas con múltiples átomos de carbono".

Por un tiempo, luego de su descubrimiento en 2014 por el astrónomo amateur Terry Lovejoy (su quinto hallazgo), el cometa fue uno de los más brillantes vistos en cerca de una década. Presentó algunos vistosos espectáculos para observadores del cielo en los patios de sus casa, pero desapareció hace algunos meses.


Fuente: Rachel Feltman / The Washington Post

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