Adiós a una de las primeras programadoras de la historia

Jean Sammet, diseñadora del COBOL, falleció a los 89 años

Jean Sammet, una de las primeras ingenieras de software y diseñadora del lenguaje de programación COBOL, falleció el pasado 20 de mayo en Maryland a los 89 años.

Sammet murió tras una breve enfermedad, según publicó The New York Times.

El lenguaje de programación que Sammet ayudó a crear tiene más de medio siglo de antigüedad, pero miles de millones de líneas de código COBOL todavía funcionan en las computadoras centrales de corporaciones y agencias gubernamentales de todo el mundo.

Sammet era una estudiante de postgrado en matemáticas cuando encontró por primera vez una computadora en 1949 en la Universidad de Illinois.

Al principio, sintió cierto rechazo por la computación, antes de que esta se estableciera como una disciplina académica. "Pensé en la computadora como una pieza obscena de hardware con la que no quería tener nada que ver", recordó Sammet en una entrevista en el 2000. Fue entonces cuando empezó a trabajar con tarjetas perforadas para usarlos en cálculos complejos y otras funciones. "Para mi asombro, me encantó", dijo después.

Sammet se convirtió en una de las mujeres más prominentes de su generación. Su mayor interés estaba en los lenguajes de programación y en utilizarlos para abrir la informática a un público más amplio. Su ambición, según Ben Shneiderman, investigador de la Universidad de Maryland, era "poner a cada persona en comunicación con la computadora".

El Departamento de Defensa de Estados Unidos, el mayor comprador de computadoras de la época, estableció pautas generales para COBOL, incluso pidiendo "el máximo uso del inglés simple" para "ampliar la base de quienes pueden plantear problemas a las computadoras". Más tarde, el Pentágono declaró que no compraría ni alquilaría computadoras a menos que ejecutaran COBOL. Este lenguaje de programación permitía a los programadores la libertad de escribir código sin mucha estructura.

Años después, Sammet crearía otro nuevo lenguaje de programación, FORMAC, una variación más avanzada del lenguaje FORTRAN.