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Animales que enferman y matan

The Washington Post / Bloomberg - 22/08/2012

Ratones, ratas, mosquitos, vacas, chanchos, gallinas y simios son algunos de los que pueden transmitir a los humanos afecciones graves y hasta mortales

vaca
La ganadería es, por lejos, la mayor portadora de enfermedades animales desde una perspectiva humana

Dos personas que acamparon en el Parque Nacional Yosemite, Estados Unidos, fueron infectados con hantavirus en junio. La semana pasada, funcionarios de salud pública anunciaron que uno de ellos había muerto. La pareja contrajo esta rara enfermedad después de entrar en contacto con excrementos de ratón infectados.

Los ratones acarrean hantavirus. Los mosquitos transmiten la malaria. Los perros son portadores de la rabia. ¿Qué animales causan más enfermedades en el ser humano? Sorprendentemente, son las vacas, chanchos y gallinas.

Buena y mala prensa

Algunas enfermedades transmitidas por los animales llaman más la atención de los medios de comunicación debido a que sus síntomas y las tasas de mortalidad son aterradoras. El virus del Ebola, por ejemplo, causa hemorragias graves internas y externas, y mata a entre 25 y 90% de sus víctimas. Otras enfermedades, como el ántrax, son conocidos por su potencial como arma de bioterrorismo.

Pero la mayoría de las enfermedades que contraen las personas de los animales son menos noticiosas, por tratarse de afecciones del tracto gastrointestinal.

De acuerdo con un estudio publicado en julio, 2,3 millones de personas contraen enfermedades diarreicas cada año a partir de animales, generalmente por comer carne infectada, huevos o productos lácteos

De acuerdo con un estudio publicado en julio, 2,3 millones de personas contraen enfermedades diarreicas cada año por alimentos derivados de animales, generalmente por comer carne infectada, huevos o productos lácteos. Eso es más de 10 veces el número de personas que contraen la malaria cada año por picaduras de mosquitos.

La malaria mata a un porcentaje superior de sus víctimas, pero el número anual de muertes por enfermedades gastrointestinales zoonóticas sigue siendo más del doble de la malaria.

Mezcle un puñado de enfermedades de corral, como la vaca locas y la brucelosis, y la ganadería es, por lejos, la mayor portadora de enfermedades animales desde una perspectiva humana.

Animales peligrosos

El peligro de los mosquitos va más allá de la malaria. El dengue infecta a 50 millones de personas por año, mientras que alrededor de 500.000 personas contraen chikungunya. Los mosquitos también tienen una gran cantidad de virus que infectan el cerebro y causan encefalitis, desde la enfermedad equina oriental hasta la del Nilo occidental.

Los roedores también poseen una impresionante diversidad de enfermedades que pueden infectar a los humanos. El hantavirus infecta a 175.000 personas y mata a unas 1.750 al año, pero no es la mayor amenaza. La leptospirosis infecta a alrededor de 1,7 millones de personas por año y mata a más de 100.000 de ellos después de episodios de fiebre, dolores musculares, vómitos e insuficiencia renal o hepática.

Las ratas, ardillas y otros roedores también llevan la enterobacteria Yersinia pestis, más conocida como la peste, que aún infecta a entre dos y 10 personas en Estados Unidos cada año. La fiebre provocada por mordedura de rata es otra enfermedad transmitida por roedores con alcance global.

Los humanos no tenemos mucho contacto con los simios, lo cual es probablemente una buena cosa, porque la cercana relación evolutiva nos pone en riesgo especial de contraer sus enfermedades

Las aves son un caso un tanto especial. Consideremos, por ejemplo, la gripe aviar. En términos de impacto en la salud humana, no es especialmente significativa, infectando entre 100 y 200 personas por año en promedio. Como una enfermedad emergente, sin embargo, es de máxima importancia. Si la gripe aviar muta a una forma que pueda transmitirse de persona a persona, dejaría de ser una enfermedad transmitida por los animales y al instante se convertiría en una importante crisis de salud pública.

Los primates también ocupan una categoría única como reservorios de enfermedades. Los humanos no tenemos mucho contacto con los simios, lo cual es probablemente una buena cosa, porque la cercana relación evolutiva nos pone en riesgo especial de contraer sus enfermedades.

Cuando un bicho hace el salto del mono al ser humano con éxito, puede ser catastrófico. El VIH, por ejemplo, que evolucionó a partir de un virus de los chimpancés, ha matado a unas 30 millones de personas desde que comenzó la epidemia. Los primates tienen una gran variedad de otras enfermedades zoonóticas, como la rara pero mortal herpes B, la viruela de los monos y el virus Yaba. 

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